Oussama Romdhani. Editor jefe The Arab Weekly

Pie de foto: Elección entintada Una empleada estatal muestra su dedo manchado de tinta después de emitir su voto en Marjayoun en el Líbano, el 3 de mayo. (Reuters)

Mientras los votantes esperanzados se dirigían a las urnas en varios países árabes, los políticos y los expertos en todo el mundo, especialmente en Occidente, expresaron su preocupación por los ideales democráticos liberales que están siendo atacados. Al aludir al creciente atractivo de los movimientos populistas y nacionalistas en Europa, reflejado en las recientes elecciones húngaras e italianas, el presidente francés, Emmanuel Macron, advirtió a los parlamentarios europeos recientemente: "Hay una fascinación por lo antiliberal y está creciendo todo el tiempo".

En los países occidentales, el compromiso con los valores democráticos sigue siendo muy fuerte. Siempre ha habido nichos autoritarios e incluso fascistas que se expandieron o disminuyeron según el momento. En general, sin embargo, las lecciones de la Europa anterior a la Segunda Guerra Mundial siguen vigentes: el 93% de los alemanes encuestados dijeron que se oponen a cualquier noción de un "líder fuerte" en el poder, según reveló una encuesta de Pew a finales de 2017.

Los asuntos económicos y de seguridad pueden influir en la agenda política más que en el objetivo de expandir la democracia liberal. El miedo, ya sea relacionado con la inseguridad o el desempleo, es con demasiada frecuencia la fuerza impulsora detrás del pensamiento "antiliberal" en Occidente. La cautela sobre el terrorismo o la migración ilegal tiende a alimentar el apoyo a la política autoritaria, incluso en países con largas tradiciones democráticas. Por lo tanto, no es sorprendente que los políticos populistas cínicamente encuentren una oportunidad en el miedo para movilizar apoyo.

Una encuesta reciente encargada por la Comisión Europea indicó que la mayoría de la población en los países de Europa Central que han sufrido fuertes crecimientos populistas en las últimas elecciones tienen una experiencia limitada con los inmigrantes. Curiosamente, el nivel de "comodidad" con los inmigrantes extranjeros es mayor en los países europeos con más experiencia de primera mano con la migración.

El presidente estadounidense, Donald Trump, a menudo llama la atención como ejemplo de una personalidad política autoritaria, pero su mensaje populista durante y después de su elección en 2016 no surgió del vacío. Hay un lugar para el autoritarismo en los Estados Unidos. Una encuesta reciente afirmó que tres de cada diez encuestados estadounidenses dijeron que estaban a favor de una forma de gobierno más autoritaria en los Estados Unidos.

Entre los partidarios de la extrema derecha en Europa, incluso hay un respaldo electoral para el gobierno militar, que llega al 31% entre los miembros del Frente Nacional de Francia y el 23% del UKIP, Partido de la Independencia del Reino Unido, según los datos de Pew.

Los electores proautoritarios en Occidente ven a los "hombres fuertes" como escudos contra las amenazas duales del islam radical y la migración extranjera, así como la solución definitiva a las abrumadoras complejidades del estancamiento político y los intereses especiales corruptos que parecen controlar las capitales de los países. Fuera de tales circunscripciones autoritarias, sin embargo, los analistas ven un riesgo más general en Occidente de alejarse del status quo liberal.

El terrorismo yihadista, en particular, puede reducir las expectativas de los ciudadanos en las democracias occidentales y hacer que todo tipo de concesiones, incluso aquellas a expensas de los ideales liberales, sean apetecibles. Tras el ataque terrorista en marzo en Carcassonne, en el sur de Francia, una encuesta de opinión indicó que el 61% de los ciudadanos franceses consultados respondieron que estaban a favor de nuevas medidas excepcionales, incluso si eso significaba "restringir sus propias libertades".

Diversas mayorías de encuestados franceses aprobaron la detención de todos los sospechosos contra la seguridad y la expulsión de extranjeros entre ellos. Casi el 90% de los encuestados dijo que apoyaba la propuesta del ex primer ministro Manuel Valls de prohibir el salafismo en Francia, aunque muchos de ellos no tenían idea de si esa propuesta podría implementarse. Se considera que el status liberal tradicional no responde a las necesidades y temores del hombre común en la calle. La corrección política tiene cada vez más desafíos.

La promoción de la democracia global, una actividad que consumió mucha diplomacia pública occidental después de la caída de la Unión Soviética, ya no es una prioridad. La elevación de Xi Jinping en China a presidente de por vida y la elección de Vladimir Putin de Rusia a otro período de 6 años como presidente apenas provocó ningún lloriqueo en Occidente. Los intereses económicos están diluyendo gran parte de las críticas a la política china y rusa.

Consumido por sus propias preocupaciones internas, Occidente está mucho menos interesado en exportar sus valores que hace una década. El impulso del ex presidente estadounidense Barack Obama para incluir a los partidos islamistas en gobiernos elegidos democráticamente es cosa del pasado. Para muchos en los Estados Unidos y Europa, preservar los sistemas de valores occidentales en el hogar es lo primero.

Incluso los halcones de la política exterior recién elegidos por el presidente de los EE. UU. no son neoconservadores. Son ultraconservadores políticos más interesados ​​en enfrentamientos con los enemigos de Estados Unidos que en rediseñarlos a imagen de Occidente. John Bolton no es Elliott Abrams y nunca fue miembro del equipo de "Doctrina Democráctica" de George W. Bush.

Hay razones para ver el cambio de corazón de Occidente sobre la promoción de la democracia como un guiño, si no un cheque en blanco a los gobernantes autoritarios en todas partes, pero queda por ver si el cambio de prioridades puede ser una oportunidad para los países fuera de la zona de influencia de Occidente para construir sus propios sistemas y someterse a sus propias transiciones o si esto conducirá a más autocracias antiliberales de estilo antiguo. 

Las circunscripciones para el autoritarismo son más grandes de lo que se espera en el resto del mundo. Una encuesta de Pew Global realizada a finales de 2017 dijo que el 26% de las personas encuestadas del mundo dijeron que preferirían ser gobernadas por un "líder fuerte", con el 48% de los rusos y el 52% de los indonesios apoyando esa idea. Uno de cada cuatro encuestados de África y Asia dijeron que ven valor en el gobierno militar. El debate es pertinente para la región del Medio Oriente y el Norte de África, especialmente desde la "primavera árabe" de 2011. 

Durante los últimos siete años, el mundo árabe se ha vuelto hacia adentro, con los ciudadanos concentrándose en tratar de sobrevivir o llegar a fin de mes. Incluso en países con entornos políticos más libres en la actualidad, como Túnez, segmentos no despreciables de la población ven a los "hombres fuertes" como una forma de salir de la incertidumbre y la ansiedad, lo que muchos sienten frente a la agitación. La construcción autoritaria parece ofrecer, a veces, una respuesta fácil a las situaciones desordenadas que la libertad de elección política y el ejercicio de la democracia pueden crear en ellos mismos inevitablemente. Esto es tanto más cierto cuando la transición democrática es bastante reciente. 

El Líbano tiene la calificación de ser el más favorable para la democracia en los públicos árabes encuestados por Pew (85%). Los libaneses parecen apreciar los dividendos pacíficos de la coexistencia democrática después de haber pasado por una sangrienta guerra civil. Túnez, que se acredita como la transición democrática más exitosa en el mundo árabe, tiene la calificación de favorable más baja para la gobernabilidad democrática (solo 53%), el 39% de los tunecinos encuestados respondieron que percibían el gobierno democrático como "malo". Muchas otras encuestas nacionales e internacionales muestran que las dudas sobre la democracia en Túnez son el resultado de un desempeño económico mediocre y de un nivel de vida en declive. 

El compromiso con la libertad, sin embargo, sigue siendo más fuerte que nunca entre los tunecinos. Sería erróneo suponer que este compromiso es menos irreversible. Sin embargo, hay nostalgia y reinvención del pasado. La encuesta de Pew señala que, en países con una historia de gobierno militar, es probable que haya más electorados residuales para la autocracia. En tiempos de tensión y confusión, las personas se sienten tentadas por la mistificación del pasado. Los datos muestran que esta tendencia es más prevalente entre los menos educados y los más desfavorecidos socio-económicamente. Los medios sociales, uno de los lugares clave de la libre expresión, se consideran cada vez más como un problema adicional para la región MENA y el resto del mundo. La "democracia" seguirá retrocediendo a menos que los países ricos encuentren formas de reducir la desigualdad y gestionar la revolución de la información ", escribió recientemente Gideon Rose, editor de Asuntos Exteriores. 

La cortesía erosionada y la difusión de mensajes de incitación y noticias falsas no son sinónimos de lo constructivo y un intercambio de opiniones mutuamente respetuoso que se supone que promueve un debate libre y democrático. El ex secretario general de la ONU, Kofi Annan, señaló a principios de este año en la Conferencia de Seguridad de Munich que "los cibernautas son gradualmente acorralados en pequeñas 'cámaras de eco' ideológicas, exacerbando sesgos y disminuyendo las oportunidades para un debate saludable. "En la región árabe, ya profundamente dividida por líneas ideológicas, sectarias y étnicas, las redes sociales están propiciando una mayor sociedad de “guetos”.  

Para las poblaciones acostumbradas al poder centralizado y la información controlada, el espectáculo del discurso irreverente hacia la autoridad en tiempos de transición democrática puede ser profundamente desconcertante. Para muchos, desacostumbrados a ver como se desafía a la autoridad a cada minuto del día, un debate encadenado con voces menos disonantes es irónicamente más tranquilizador. En tiempos de confusión generalizada y sensación de pérdida de control sobre el propio destino, el mito del hombre fuerte como el salvador cobra vida naturalmente, incluso cuando las raíces del desorden de hoy se encuentran en los "buenos viejos tiempos" del gobierno de los hombres fuertes.

La memoria selectiva permite la reinterpretación del pasado como más estable y seguro. Ya sea en Medio Oriente o en cualquier otro lugar, la libertad, con todas sus deficiencias, es probable que continúe constituyendo un anhelo humano universal, incluso cuando la democracia como sistema político ofrece resultados insatisfactorios y es puesto en duda por los temerosos, los vulnerables y los confundidos.