Lamine Ghanmi/Thearabweekly.com

Pie de foto: Hacia una mayor autonomía. Argelia exportó 27,2 millones de toneladas de petróleo crudo en el primer trimestre de 2018. Vista exterior de la sede de Sonatrach en Argel. (Reuters)

Argelia refinó 400.000 toneladas de crudo en productos derivados del petróleo en plantas en el extranjero en el primer trimestre de 2018, como parte de una estrategia establecida por la compañía petrolera estatal de Argelia, Sonatrach, para recortar los costes de los productos petrolíferos importados.

El director gerente de Estrategia de Sonatrach, Farid Ghezali, dijo que los costes de los productos de petróleo importados en enero sumaron 51.3 millones de dólares, en comparación con los 188.2 millones de dólares en enero de 2017 y atribuyó la reducción al procesamiento de petróleo en el exterior.

Ghezali, en una comparecencia ante los medios de comunicación, dijo que 400,000 toneladas de crudo argelino fueron enviadas al exterior durante los primeros tres meses de este año para ser refinadas en plantas extranjeras.

Argelia exportó 27,2 millones de toneladas de petróleo crudo en el primer trimestre de 2018, ligeramente por debajo de los 28 millones de toneladas en el mismo período del año pasado. La caída se debió a la cuota que Argelia redujo como miembro de la OPEP y su exportación de petróleo para refinar en el exterior, dijo Sonatrach.

Sin embargo, el valor de las ventas de petróleo y gas en el exterior aumentó un 17% durante el período, lo que supuso 9.8 mil millones de dólares. El petróleo se vendió a un promedio de 68 dólares por barril durante los primeros tres meses de este año, frente a 53 dólares por barril el año pasado. Las ganancias fiscales del gobierno por las ventas de hidrocarburos durante el trimestre subieron un 40% a 6.5 mil millones de dólares, en comparación con 2017.

El sector de la energía representa el 95% de las exportaciones de Argelia y hasta el 60% del presupuesto estatal.

Sonatrach, alentado por los crecientes precios del petróleo, compró la refinería de petróleo Augusta en Sicilia y tres terminales petroleras en Italia como parte de un plan para convertir al grupo argelino en "una de las cinco principales firmas petroleras del mundo", dijo el CEO de Sonatrach, Abdelmoumen Ould Kaddour.

La adquisición provocó un intenso debate sobre el negocio de refino de Argelia en el exterior. Algunos expertos dijeron que un aumento esperado en las ventas de vehículos eléctricos y una mayor eficiencia en la combustión interna y los motores a reacción podrían reducir la demanda de gasolina, diesel y combustible de aviación, lo que podría reducir las ganancias de refino. Un estudio de la Agencia Internacional de la Energía indica que la lucha para limitar el cambio climático provocaría una disminución de la demanda de petróleo.

Como resultado, se espera que los márgenes de ganancias de las refinerías propiedad de compañías como Chevron, Royal Dutch Shell, France, Total y la refinería más grande de China, Sinopec, disminuyan un 70% o más en las próximas décadas.

Sin embargo, Ould Kaddour insistió en que la compra de la refinería sería exitosa. "La refinería de Augusta abre una salida para el petróleo de Argelia mientras mejora el suministro del mercado interno de productos petrolíferos de Argelia. Esto nos dará más autonomía y reducirá los costos ya que controlamos toda la cadena de producción ", y añadió que "no tenemos ningún plan, por ahora, para comprar una segunda refinería en el exterior, pero si vemos una oportunidad, la seguiremos adelante. Debemos aprender a hacer negocios ".

Los medios estatales argelinos dijeron que la planta tiene un precio de 800 millones de dólares con una capacidad de procesamiento de 10 millones de toneladas por año.

Los expertos que respaldaron el enfoque de Sonatrach dijeron que Argelia perdió ingresos potenciales al no tener sus propias capacidades para refinar el petróleo. Dijeron que el país pagó 16 mil millones de dólares por derivados del petróleo importados de 2011-17.

El consumo interno de productos de petróleo de Argelia tiene un promedio de alrededor de 15 millones de toneladas por año. Sus refinerías producen 11,5 millones de toneladas anuales, dejando un déficit que está cubierto por 2 mil millones de dólares en importaciones al año, según datos del Gobierno.

Según el Ministerio de Energía, la demanda de Argelia de productos derivados del petróleo aumentó en promedio un 7% cada año desde 2007.

En 2012, Sonatrach anunció un plan para procesar crudo en Argelia mediante la modernización de las refinerías en Argel, Arzew y Skikda a un coste de 4,5 mil millones de dólares. Dijo que planeaba construir cinco refinerías, incluida una planta cerca de su campo petrolero más grande, Hassi Messaoud, que costaría 10 mil millones de dólares. Eso aumentaría su capacidad de refinar petróleo a 31 millones de toneladas este año y a 41 millones de toneladas para 2020.

Analistas y ex funcionarios de energía dijeron que la burocracia y las rígidas políticas de gestión causaron que Argelia perdiera los planes para construir nuevas refinerías y modernizar sus antiguas plantas porque estaba gastando los fondos necesarios en importaciones de derivados del petróleo.

"La buena pregunta es por qué la construcción de nuevas refinerías o la actualización de las antiguas no avanzan según lo planeado o están en espera", dijo el ex CEO de Sonatrach, Abdelmadjid Attar.

"La actualización de la pequeña refinería en Argel comenzó hace cinco años, pero aún no se ha completado. La actualización de la refinería de Skikda se completó, pero no funciona a una capacidad máxima de 16 millones de toneladas. La expansión de la planta de Hassi Messaoud acaba de comenzar y la refinería planificada en Tiaret sigue siendo un proyecto solo en papel, dijo en defensa de las adquisiciones extranjeras de Sonatrach.

"La refinería de Augusta tiene una capacidad de procesamiento de 180,000 barriles por día - alrededor de 10 millones de toneladas por año - para que sea el segundo mayor refinería argelina después de la planta de Skikda ", dijo. "Tiene la ventaja de procesar el petróleo argelino y otros aceites de diferentes calidades". El experto en petróleo Ferhat Ait Ali dijo que, al tomar en cuenta los riesgos ambientales, los costes de transporte y la pérdida de empleos en el hogar, la adquisición no produciría ganancias tangibles para Argelia "La ganancia promedio del petróleo procesado en Augusta es de 5 dólares por barril, del cual se restarán los costes e impuestos fijos y variables para Italia", dijo. "Si tuviéramos que agregar los costes de envío al extranjero y volver a casa, dudo que la compra de Augusta sería algo bueno. Esto es sin incluir la ventaja de la autonomía para tener una refinería en casa que proporcione empleos a la población local ".