¿Cómo puede la industria de microchips del sudeste asiático prevenir futuras escaseces?

La escasez mundial de microchips se ha intensificado en los últimos meses
Industria de microchips

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Inicialmente provocada por interrupciones en la cadena de suministro asociadas con la pandemia de COVID-19, la escasez mundial de microchips se ha intensificado en los últimos meses, en gran parte debido a una nueva ronda de bloqueos en el sudeste asiático. Dado el impacto en sectores estratégicamente importantes como la automoción, se están realizando esfuerzos para prevenir problemas similares en el futuro.

Los microchips, también conocidos como superconductores, son los "cerebros" dentro de los dispositivos electrónicos. Gestionan una gran cantidad de sistemas en vehículos, por ejemplo, incluidos los elevalunas eléctricos y las funciones de seguridad del conductor.

La demanda de microchips aumentó drásticamente durante las primeras etapas de la pandemia en respuesta al aumento de las ventas de dispositivos como computadoras portátiles, teléfonos y televisores. Esto, combinado con una caída abrupta de la producción debido al cierre de fábricas y las interrupciones de la cadena de suministro, provocó una escasez importante en todo el mundo.

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La escasez de microchips se intensificó en los últimos meses a medida que los productores de Asia implementaron cierres en respuesta a la variante Delta. Esto se produjo en un momento particularmente inoportuno para la industria automotriz, lo que obstaculizó su capacidad para capitalizar un aumento reciente en la demanda de los consumidores.

En agosto, las ventas de automóviles en China cayeron casi un 20% interanual debido a la escasez de vehículos. En otras partes de ese mes, los concesionarios de Estados Unidos. Agregaron menos de 1 millón de vehículos nuevos, una caída del 72% desde los 3,6 millones agregados en agosto de 2019.

Si bien la cadena de suministro del gigante automotriz japonés Toyota y las grandes existencias de equipos demostraron ser relativamente resistentes después del desastre de Fukushima en 2011, la escasez de superconductores ha afectado sus operaciones.

La compañía, actualmente el mayor fabricante de automóviles del mundo, redujo su producción mundial en unas 430.000 unidades en septiembre y planea recortar la producción en otras 333.000 en octubre. Espera compensar parcialmente este volumen perdido para el 31 de marzo al final de su año financiero, para terminar el período a 300.000 vehículos menos de su objetivo original de 9,3 millones.

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Tendencias de la producción en el sudeste asiático

Parte del problema es que Toyota, como muchas otras empresas automotrices, obtiene sus microchips de productores del sudeste asiático, principalmente en Malasia y Vietnam.

De hecho, las empresas de semiconductores del sudeste asiático representan alrededor del 27% del embalaje y las pruebas mundiales.

Malasia es un importante productor de la región. Más de 50 multinacionales de semiconductores han invertido en el país, lo que lo convierte en el séptimo exportador más grande del mundo, con alrededor del 7% de todos los superconductores que pasan por Malasia para producción, empaque o pruebas, según datos de la Asociación de la Industria de Semiconductores con sede en EEUU.

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Después de haber escapado inicialmente de los peores efectos de la pandemia, Malasia se vio gravemente afectada por la variante Delta en 2021. A principios de octubre, la nación de 32,4 millones de habitantes había informado de casi 2,3 millones de casos y 26.759 muertes.

En junio, el Gobierno impuso un bloqueo a nivel nacional, aunque designó a las empresas de electrónica como esenciales y les permitió continuar operando al 60% de su capacidad. Sin embargo, esto resultó en una reducción de la oferta y un aumento de la demanda, agravando la ya grave escasez mundial.

Muchos consideran que la industria de los microchips de Malasia es crucial para superar el actual cuello de botella.

Mei-Hua Wang, el ministro de Economía de Taiwán, otro importante productor de microchips, dijo a los medios internacionales en octubre que la escasez global solo podría resolverse si Malasia reanudaba sus operaciones completas lo antes posible. "Ahora la atención se centra en que Malasia reanude la producción lo antes posible", dijo. "Si su capacidad puede recuperarse lentamente, este problema puede resolverse lentamente".

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Preparando la industria para el futuro

Se espera ampliamente que la escasez de microchips resulte en una mayor integración entre los productores y las empresas automotrices.  

Un primer indicio de esto fue cuando Taiwán Semiconductor Manufacturing Company (TSMC), uno de los mayores productores de chips del mundo, junto con Samsung de Corea del Sur, anunció planes para construir nuevas fábricas en Estados Unidos y Japón. 

Impulsar los niveles de producción es otra vía de interés para evitar futuras escaseces.

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Las fábricas de microchips de todo el mundo aumentaron su capacidad en un 8% entre principios de 2020 y septiembre de 2021, y apuntan a expandirla en más del 16% para fines de 2022.

El TSMC anunció recientemente que había aumentado su producción de un componente clave de semiconductores automotrices en un 60% en 2021. La compañía también está trabajando para modernizar su método de gestión de la cadena de suministro justo a tiempo y aumentar la visibilidad de la demanda. Se proponen modificaciones similares en todo el segmento.

Al mismo tiempo, la industria está explorando una transición de las operaciones de un solo eje a las de varios ejes. Antes de la pandemia, la industria de los microchips estaba muy dividida en compartimentos, una situación que países como Malasia y Taiwán pudieron aprovechar en su beneficio, pero que sentó las bases para las interrupciones actuales relacionadas con la pandemia.

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Si bien China está bien posicionada para aprovechar este cambio, y muchos anticipan que avanzará en el desarrollo de su propia industria de microchips, también puede impulsar a otros mercados emergentes a expandir su participación de mercado.

Vietnam, por ejemplo, ha estado trabajando para desarrollar su industria local, que crecerá en 6.200 millones de dólares entre 2020 y 2024, a una tasa de crecimiento anual compuesta de casi el 19%, según la firma de investigación Technavio.

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Además de desarrollar ecosistemas locales, el Gobierno ha cortejado inversiones extranjeras. En enero, Intel anunció que había invertido 475 millones de dólares adicionales en sus instalaciones de Vietnam, lo que eleva el total a casi 1.500 millones de dólares.

El suministro de semiconductores producidos localmente en Vietnam podría ser un atractivo clave para la competitividad de los actores de la industria y la fabricación que dependen de estas piezas, incluidos los productores de vehículos eléctricos y tradicionales, así como una alternativa atractiva a China para quienes persiguen estrategias de cadena de suministro de China + 1 como parte de sus planes de recuperación pospandémica.