¿Es el ecosistema de puesta en marcha de Nigeria la clave para la recuperación ante el coronavirus del país?

Un informe reciente ha nombrado al país nigeriano como el país africano con más nuevas empresas tecnológicas
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PHOTO/AP  -   Centro de la ciudad de Lagos, Nigeria

Un informe reciente ha destacado el importante potencial de la floreciente escena de nuevas empresas tecnológicas de Nigeria, pero también ha descrito una serie de limitaciones que deben abordarse para que el segmento emerja como un verdadero motor de la recuperación del país ante la COVID-19.

Como ha explorado OBG, las tecnologías de la Cuarta Revolución Industrial se han arraigado en el África subsahariana, y muchos Estados aprovechan las soluciones digitales para impulsar la recuperación del coronavirus.

Nigeria es pionera en este sentido. Por ejemplo, Lagos alberga uno de los tres clústeres tecnológicos más importantes de la región, y los otros dos se encuentran en Nairobi, Kenia, y Ciudad del Cabo, Sudáfrica.

De hecho, según un informe reciente de fDi Intelligence, una división del Financial Times, la ciudad nigeriana tiene el mayor número de empresas emergentes en África.

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AFP/ PIUS UTOMI EKPEI - Tiendas del centro comercial China Commercial City, popularmente llamado "China Town", en Ojota, Lagos

Publicada en abril, la clasificación inaugural de los ecosistemas tecnológicos africanos del futuro colocó a Sudáfrica en el primer lugar en términos de su ecosistema tecnológico general, así como en muchas métricas individuales, entre ellas el potencial económico, el estado de puesta en marcha y la facilidad para los negocios.

Nigeria ocupó el sexto lugar en general, y el informe también destacó varios desafíos que quedan por superar para que el escenario de las empresas emergentes del país sea competitivo a nivel mundial: “Aunque Lagos es famoso por su ecosistema de empresas emergentes, existe una desconexión significativa entre ecosistema tecnológico de la ciudad, sus alrededores y el país en general, que sufre de una infraestructura y educación deficientes crónicamente, y problemas recurrentes de inestabilidad política y seguridad".

También hay ciertos obstáculos regulatorios que superar

Por ejemplo, muchas de las empresas emergentes más importantes del país operan dentro del espacio de la tecnología financiera (fintech), en parte como consecuencia de las limitadas instalaciones bancarias formales disponibles; Nigeria fue el país líder en adopción de Bitcoin y criptomonedas el año pasado, según la firma de estadísticas Statista.

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PHOTO/REUTERS - Supermercado Bakan Gizo, en Abuja, Nigeria

Sin embargo, en los últimos meses, el Banco Central de Nigeria ha tomado medidas enérgicas contra las criptomonedas, a pesar de afirmar que no se está moviendo hacia una prohibición total.

Esto tenía la intención de controlar el mercado en auge y evitar el mal uso de la tecnología. Pero los críticos han dicho que sofocará la innovación y limitará el potencial de las nuevas empresas tecnológicas.

Impulsando la expansión

A pesar de estos obstáculos, hay indicios alentadores de que las autoridades se toman en serio el impulso del sector digital nigeriano.

A finales de 2019, el Ministerio de Comunicaciones pasó a denominarse Ministerio de Comunicaciones y Economía Digital. Esto fue seguido a principios de 2020 por el lanzamiento de la Política y Estrategia Nacional de Economía Digital 2020-2030.

Este documento de señal establece ocho pilares que se utilizarán para transformar Nigeria en una economía digital líder. Estos son: regulación del desarrollo; alfabetización y habilidades digitales; infraestructura sólida; infraestructura de servicios; desarrollo y promoción de servicios digitales; infraestructura blanda; sociedad digital y tecnologías emergentes; y desarrollo y adopción de contenido indígena.

Mientras tanto, se prevé la implementación de una red 5G en todo el país, luego de pruebas exitosas en las ciudades de Lagos, Abuja y Calabar.

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PHOTO/REUTERS - Billetes de naira nigeriano y de dólar estadounidense

Si bien el inicio de la pandemia de coronavirus se produjo poco después del lanzamiento de la nueva política, parece que la visión que consagra ya está dando resultados: en el cuarto trimestre de 2020 el sector digital nigeriano creció un 40,7%, una tendencia que continuó en los primeros meses de este año.

Otro incentivo para el crecimiento del sector digital es que, al igual que muchos países productores de petróleo, Nigeria busca limitar la prominencia de los hidrocarburos en su combinación de PIB, luego de un año muy problemático para los precios del petróleo. Un aumento en la contribución al PIB de las empresas digitales podría compensar parte de la holgura en lo que respecta a la diversificación.

Cambios duraderos

Si bien queda mucho trabajo por hacer, ya existen innumerables historias de éxito de nuevas empresas innovadoras que están cambiando el rostro tanto del ecosistema tecnológico de Lagos como de la sociedad nigeriana en su conjunto.

Por ejemplo, en una de las noticias tecnológicas más importantes de Nigeria en 2020, el gigante estadounidense Stripe adquirió la startup fintech local Paystack en octubre, en un acuerdo que supuestamente valía más de 200 millones de dólares.

Fundada en 2016, Paystack procesa más del 50% de los pagos realizados en Nigeria y ahora encabezará la expansión africana de Stripe.

En otros lugares, Arone, con sede en el Roar Nigeria Hub de la Universidad de Nigeria, construye drones que entregan suministros médicos a regiones más remotas.

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PHOTO/REUTERS - Sede del Banco Central de Nigeria

Esto es particularmente útil en el caso de ciertas vacunas COVID-19, que deben mantenerse a bajas temperaturas.

Pero las aplicaciones potenciales de la tecnología de drones van más allá del cuidado de la salud. Como Emmanuel Ezenwere, CEO y fundador de Arone, dijo recientemente a OBG: “Los drones pueden mejorar ampliamente la logística en lugares con alta congestión de tráfico, como Lagos y otras grandes ciudades de Nigeria, ya que pueden evitar los atascos y entregar bienes, artículos para el hogar y suministros de alimentos en 15 minutos. Esto tendrá un gran impacto en el comercio electrónico".

Este es un excelente ejemplo de cómo la creciente digitalización efectuada por el coronavirus se está aprovechando después de la pandemia para impulsar enfoques innovadores para las empresas en general.

Mientras tanto, las nuevas empresas nigerianas también están impulsando la energía renovable, un componente clave de la “recuperación verde” del mundo de COVID-19.

A principios del año pasado, la empresa Rensource Energy, con sede en Lagos, recaudó 3 millones de dólares en inversiones de capital de Proparco, una institución financiera para el desarrollo propiedad en parte de la Agencia Francesa de Desarrollo, con el apoyo de la UE, en el marco del servicio Africa Renewable Energy Scale-Up.

Los fondos contribuirán al plan de Rensource para desarrollar, construir y operar más de 100 minirredes, proporcionando electricidad limpia y asequible a 250.000 pequeñas y medianas empresas, y ahorrando 30.000 toneladas métricas de emisiones de CO2 cada año.