Opinion

Nous serons moins nombreux et plus âgés

Crecimiento demográfico

La croissance actuelle de la population mondiale n'est pas viable et menace la niche écologique qui nous permet de subsister. C'est aussi clair que ça. D'un million de personnes dans le monde il y a 12 000 ans, lorsque les villes ont été inventées, nous sommes passés de 200 millions à l'époque de Jésus, à 1 milliard en 1800, 2,5 milliards à la fin de la Seconde Guerre mondiale, 6 milliards en 2000, et 7,6 milliards aujourd'hui. Toute personne âgée de plus de 70 ans a vu la population mondiale tripler au cours de sa vie. C'est un scandale, même si, heureusement, on observe des signes d'inversion de tendance avec l'amélioration du niveau de vie et de l'éducation. Pourtant, à court terme, la population augmentera de deux milliards d'individus au cours des 30 prochaines années, et 1,3 milliard d'entre eux naîtront en Afrique, ce qui doublera sa démographie. L'Égypte gagne un million d'habitants par an et le Nigeria, qui en compte 190 millions, sera proche des 400 millions en 2050 et dépassera la Chine à la fin du siècle. Je crains que l'ère des grandes migrations ne fasse que commencer.

Cette croissance a un impact très important sur l'écologie, car elle détruit l'environnement en augmentant les gaz à effet de serre et épuise des ressources qui ne sont pas illimitées. Il y a déjà des "réfugiés écologiques" chassés de chez eux par la sécheresse au Sahel, et par la montée des eaux aux Kiribati, une nation insulaire qui aura disparu sous les eaux d'ici la fin du siècle. Ses quelques habitants sont à la recherche d'un lieu où s'installer. Le même sort pourrait frapper Vanuatu, Tuvalu, Nauru, les Maldives et les îles Salomon. La concurrence pour les ressources rares s'intensifie également. On estime que d'ici 2050, la consommation alimentaire augmentera de 50 %, la consommation d'énergie de 60 % (aujourd'hui 600 millions d'Africains n'ont pas d'électricité) et la consommation d'eau de 50 %, ce qui constitue le problème le plus grave à court terme. Selon les Nations unies, une personne sur trois (2,2 milliards) n'a pas accès à l'eau potable et, d'ici dix ans, la moitié de la population vivra dans des zones où l'eau manquera, notamment en Afrique (Sahel, Corne de l'Afrique), au Moyen-Orient (Afghanistan, Yémen, Tadjikistan) et en Asie du Sud-Est (Cambodge, Myanmar).

C'est donc une bonne nouvelle que le développement socio-économique modifie la fécondité, ce qui fera que la population mondiale commencera à diminuer vers la fin du siècle. Ce déclin s'accompagnera d'un vieillissement généralisé qui rendra folles les pyramides démographiques telles que nous les connaissons, car en Europe la population de plus de 65 ans passera de 9 % aujourd'hui à 19 % en 2050, et ce sera pire en Chine, où à la fin du siècle il y aura le même nombre de personnes âgées de 18 ans que de 85 ans. Selon la revue The Lancet, sur un total de 195 pays, 183 auront un taux de fécondité inférieur au seuil de remplacement en 2100, estimé à 2,1 enfants par femme. Dans certains endroits, le processus a déjà commencé. La Chine, dont le taux est de 1,6, devrait passer de 1,4 milliard d'habitants aujourd'hui à 730 millions en 2100 et encourage désormais la venue de trois enfants par mariage. En Corée du Sud, où le taux de fécondité est le plus bas du monde (0,92 en 2019), les universités se battent pour les étudiants, au Japon, on vend plus de couches pour adultes que pour enfants, en Italie, les maternités ferment, en Suède, les ressources sont détournées des écoles vers les maisons de retraite, et en Espagne, avec un taux de 1,3, les campagnes se vident et il est prévu d'augmenter l'âge de la retraite. Et si une population plus nombreuse peut signifier des salaires plus élevés, moins d'émissions de carbone dans l'atmosphère et peut-être un niveau de vie plus élevé, elle pose également de nombreux autres problèmes tels que le maintien des retraites et de l'État-providence, moins de dynamisme et de créativité, voire une atteinte au poids international même de l'État. C'est pourquoi l'Allemagne et la France ont commencé à prendre des mesures fiscales (subventions) et sociales (garde d'enfants) pour stimuler les naissances, et d'autres pays comme le Canada tentent d'attirer l'immigration.

Il ne fait aucun doute que ce changement de tendance entraînera ses propres problèmes qui devront être résolus. Mais nous devrions nous en réjouir, car la planète ne pourra pas supporter beaucoup plus longtemps la croissance démographique folle que l'on connaît depuis la première révolution industrielle.

Jorge Dezcallar

Ambassadeur d'Espagne.