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La Chine rouvre la guerre commerciale contre les États-Unis et menace de limiter les exportations de terres rares

Ces restrictions pourraient affecter directement les fabricants d'armes américains
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PHOTO/REUTERS  -   Mine Bayan Obo contenant des minéraux de terres rares, Mongolie intérieure, Chine

La guerre commerciale apparemment calme entre la Chine et les États-Unis a repris après l'annonce que Pékin "envisage sérieusement" de restreindre les exportations vers les États-Unis de terres rares - 17 éléments chimiques utilisés dans l'électronique grand public et l'équipement militaire de haute technologie, a révélé le rédacteur en chef du journal chinois Global Times.

Un haut fonctionnaire de la Commission nationale chinoise pour le développement et la réforme a déclaré à l'agence de presse Xinhua que Pékin donnera la priorité à la demande intérieure de terres rares, mais satisfera la demande raisonnable des autres pays. Par ailleurs, le ministère de l'industrie et des technologies de l'information a déjà proposé le mois dernier un projet visant à contrôler la production et l'exportation de 17 minéraux de terres rares en Chine, dont le pays asiatique contrôle environ 80 % de l'approvisionnement mondial.

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REUTERS/DAVID BECKER - Échantillons de minéraux de terres rares, de gauche à droite : oxyde de cérium, Bastnaesite, oxyde de néodyme et carbonate de lanthane

Bien que le responsable de l'agence nationale chinoise de planification n'ait pas répondu directement à la question de savoir si Pékin allait limiter les exportations de terres rares vers les États-Unis, le rédacteur en chef du Global Times, Hu Xijin, a écrit sur Twitter : "Pour autant que je sache, la Chine envisage sérieusement de limiter les exportations de terres rares vers les États-Unis. La Chine pourrait également prendre d'autres contre-mesures à l'avenir".

Le contrôle des terres rares par Pékin menace de devenir le nouveau point de friction entre les deux puissances. Dans un rapport de novembre, Zhang Rui, un analyste d'Antaike, un cabinet de conseil soutenu par le gouvernement chinois, a déclaré que les fabricants d'armes américains pourraient être parmi les premières entreprises touchées par des restrictions à l'exportation. En particulier, ces limitations pourraient affecter directement les technologies essentielles à la fabrication d'un certain nombre d'armes sophistiquées, notamment l'avion de chasse américain F-35. En outre, les minéraux de terres rares sont également essentiels à la fabrication de produits tels que les smartphones, les véhicules électriques et les éoliennes.

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PHOTO/REUTERS - Avion de chasse Lockheed Martin F-35B

Le président chinois Xi Jinping a rendu visite à une entreprise de terres rares dans le sud de la Chine ce mois-ci, ont rapporté les médias d'État, ce qui a provoqué une hausse des parts des producteurs sur la spéculation que c'était une indication claire que Pékin envisageait d'utiliser les produits chimiques dans la guerre commerciale contre les États-Unis.

Pour sa part, le Pentagone a montré son inquiétude quant à la dépendance du pays américain vis-à-vis de la Chine en ce qui concerne ces terres. C'est pourquoi, ces derniers mois, le Pentagone a signé des contrats avec des mineurs américains et australiens pour augmenter sa capacité de raffinage à terre et réduire sa dépendance vis-à-vis des raffineurs chinois.

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PHOTO/REUTERS - Des ouvriers transportent de la terre contenant des éléments de terres rares pour l'exportation dans un port de Lianyungang, dans la province du Jiangsu, en Chine

Malgré tout, certains experts affirment que la limitation de ces exportations pourrait avoir l'effet inverse de celui recherché par le pays asiatique. Ils affirment que cela inciterait les rivaux de Pékin à augmenter leur propre capacité de production et à miner la domination de la Chine dans ce secteur.

La domination de la Chine dans l'extraction des terres rares, bien que menacée, maintient un quasi-monopole dans le processus de raffinage qui transforme les minéraux en matériaux prêts pour les fabricants. Le géant asiatique contrôle environ les quatre cinquièmes de la capacité mondiale de raffinage des terres rares. Les minéraux extraits aux États-Unis doivent être expédiés en Chine, car la Chine ne dispose pas encore de sa propre capacité de raffinage.