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La Corée réalise ses ambitions et voyage déjà à la rencontre de la lune

Construite avec la technologie nationale, la sonde Danuri est sur une longue trajectoire qui la mènera en orbite lunaire d'ici la fin de l'année
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PHOTO/NATO  -   Le président sud-coréen Yoon Suk-yeol suit les traces de ses prédécesseurs en stimulant l'économie spatiale et l'expertise scientifique du pays. Photographié ici à son arrivée à Madrid pour le sommet de l'OTAN

La République de Corée a tenu à démontrer qu'elle est en fait la quatrième puissance spatiale d'Asie et qu'elle se classe juste derrière la Chine, le Japon et l'Inde en termes d'ambitions et de développement spatiaux. 

Avec le lancement de sa première sonde lunaire, elle a clairement montré que, bien qu'elle soit considérée comme la dixième économie mondiale, elle est l'une des sept nations du monde qui s'intéressent le plus à l'espace. Le vaisseau spatial scientifique sud-coréen s'appelle Danuri, ce qui signifie en anglais "profiter de la lune", pèse 678 kilos, est de forme cubique, mesure 3,18 x 6,3 x 2,67 mètres et, selon le gouvernement de Séoul, a coûté 182 millions de dollars. 

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PHOTO/KARI - La sonde lunaire Danuri transporte six instruments scientifiques, pèse 678 kilos, est de forme cubique, mesure 3,18 x 6,3 x 2,67 mètres et a nécessité un investissement de 182 millions de dollars

D'une certaine manière, la Corée a suivi les traces des Émirats arabes unis, qui se sont appuyés sur le Japon et sa fusée H-IIA pour envoyer sur Mars leur première sonde interplanétaire, la sonde martienne Al Amal. Dans le cas de la Corée, elle a choisi son grand allié, les États-Unis, et le décollage de Danuri a eu lieu tard le 4 août depuis le complexe de lancement de Cap Canaveral en Floride. Un vecteur Falcon 9 de la société SpaceX du magnat américain Elon Musk était chargé de le lancer en route.

Le vaisseau spatial a décollé le jour même où Nancy Pelosi, membre du Congrès américain, est arrivée à Séoul pour soutenir le pays asiatique dans le maintien d'une forte dissuasion contre la Corée du Nord et la recherche de sa dénucléarisation. Le président sud-coréen Yoon Suk-yeol, qui a pris ses fonctions le 10 mai, a eu l'occasion de s'entretenir par téléphone avec M. Pelusi, le remerciant pour son geste et expliquant que Danuri servira à "stimuler l'économie spatiale et l'expertise scientifique de la Corée". 

Si la sonde parvient à atteindre l'orbite lunaire, la République de Corée deviendra la septième nation à explorer la Lune in situ, comme l'ont déjà fait la Russie, les États-Unis, la Chine, l'Inde, l'Agence spatiale européenne et le Japon. Mais la mission sud-coréenne n'est pas une initiative isolée. "La première étape de notre programme national d'exploration spatiale est la lune", déclare le ministre des sciences Lee Jong-ho. 

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PHOTO/AP - Le lancement du vaisseau spatial sud-coréen dans l'espace depuis la Floride a coïncidé en date (4 août) avec une visite rapide à Séoul de la présidente de la Chambre des représentants des États-Unis, Nancy Pelosi
Hyundai et Kia seront sur la Lune en 2031

Le président de l'Institut coréen de recherche aérospatiale (KARI), le professeur Lee Sang-ryool, a confirmé que "certaines technologies doivent être améliorées, mais nous pouvons voyager et atterrir sur la lune avec nos propres capacités". Séoul a pour objectif de lancer un module de surface lunaire ainsi qu'un petit rover d'ici 2031.

Et ils y travaillent déjà. Le 27 juillet, les constructeurs automobiles Hyundai et Kia ont signé un accord avec six instituts de recherche coréens pour développer des technologies robotiques destinées à équiper le futur rover spatial du pays. Au projet s'ajoute le vaste réseau coréen d'entreprises spatiales, qui fabrique des satellites et même le lanceur KSLV-II Nuri, qui a effectué avec succès son deuxième vol dans l'espace depuis le centre spatial de Naro, dans le sud de la Corée, le 21 octobre

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PHOTO/KARI - Le programme d'exploration lunaire KARI prévoit que la sonde lancée aujourd'hui sera suivie d'un atterrisseur et d'un rover pour explorer le sol de notre satellite naturel d'ici 2030

En ce qui concerne la sonde Danuri - également connue sous le nom de Korea Pathfinder Lunar Orbiter ou KPLO - le ministère coréen des sciences et des télécommunications a déjà vérifié son bon état de fonctionnement en orbite et a confirmé que "les panneaux solaires produisent suffisamment d'énergie et que tous les dispositifs embarqués fonctionnent correctement"

Il est suivi tout au long de la mission par les trois stations de communication du Deep Space Network de la NASA : la station américaine de Goldstone, en Californie, la station australienne près de Canberra et la station espagnole située dans la municipalité de Robledo de Chavela, près de Madrid. La Corée maintient également un contact partiel avec la sonde via la grande antenne satellite qu'elle a construite à Yeoju, dans la province de Gyeonggi.

Danuri atteindra son objectif tant attendu d'ici la fin de l'année et non en six jours environ, le temps qu'il a fallu à la mission Apollo 11 en 1969 pour parcourir près de 400 000 kilomètres. La raison en est que le vaisseau spatial sud-coréen ne suit pas une trajectoire directe, ce qui consomme beaucoup d'énergie. Au lieu de cela, il vole dans la direction du soleil. Il suit une trajectoire dite de "transfert balistique lunaire" à faible consommation d'énergie et de carburant, jusqu'à ce qu'il atteigne le point de Lagrange 1 (L1), situé à 1,56 million de kilomètres de notre planète bleue, où l'attraction du Soleil est équilibrée par celle de la Terre. Là, il ralentira et sera redirigé vers la Lune. 

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PHOTO/KARI - La sonde est suivie par les trois complexes de communication du Deep Space Network de la NASA (Goldstone, Canberra et Robledo de Chávela en Espagne) ainsi que par le complexe coréen Yeoju
135 jours pour atteindre l'orbite lunaire

C'est un parcours similaire à celui suivi par la petite sonde américaine Capstone. Pesant 25 kilos et mis en orbite par la NASA le 28 juin depuis la Nouvelle-Zélande, il devrait atteindre la lune le 13 novembre, soit en 136 jours.

Si la mission Danuri se déroule selon les calculs des ingénieurs de KARI, la sonde sera capturée par la Lune le 16 décembre après 135 jours, soit quatre mois et demi après le début de son vol. Le 31 décembre, il sera placé sur une orbite circulaire à une centaine de kilomètres d'altitude au-dessus de la surface lunaire. Une fois qu'il se sera stabilisé et que les six instruments scientifiques à bord auront été vérifiés, le vaisseau spatial commencera à observer et à collecter des données au début du mois de janvier. 

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PHOTO/KARI - Danuri ne suit pas une trajectoire directe. Il effectue un vol de transfert balistique lunaire à faible énergie et faible consommation de carburant en direction du point LaGrange 1 (L1), où il sera réacheminé vers la Lune

L'un des instruments a été fourni par la NASA. Il s'agit de la caméra ShadowCam, une évolution de celle embarquée à bord de la sonde américaine Lunar Reconnaissance Orbiter, lancée le 18 juin 2009, mais environ 200 fois plus sensible. Sa tâche consiste à cartographier avec une résolution allant jusqu'à 1,7 mètre par pixel le sol des régions lunaires aux deux pôles qui sont toujours dans l'ombre. La ShadowCam est destinée à localiser les dépôts de glace d'eau et d'autres ressources pour aider à planifier les futures missions habitées et à construire des bases durables.

ShadowCam et les communications ne sont pas la seule contribution de la NASA. L'Agence fournit une assistance technique, des technologies de navigation et, en collaboration avec l'Institut coréen de recherche sur l'électronique et les télécommunications, une sorte d'Internet interplanétaire pour éviter la perturbation des transmissions vers la Terre. 

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PHOTO/KARI - Le président de l'Institut coréen de recherche aérospatiale (KARI), le professeur Lee Sang-ryool, affirme que la Corée doit améliorer ses technologies spatiales, mais qu'elle peut voyager et atterrir sur la lune avec ses propres capacités

Les quatre autres instruments sont un magnétomètre (KMAG) pour suivre le champ magnétique entre la Terre et la Lune ; un spectromètre à rayons gamma (KGRS) pour rechercher les sursauts gamma spontanés produits par des étoiles massives en train de mourir ; une caméra polarimétrique grand angle (PolCam) pour analyser les propriétés des grains déposés sur la surface lunaire. Pour la mission de descente prévue en 2031, il intègre une caméra haute résolution (LUTI), qui fournira des images aux techniciens de KARI afin de déterminer les sites d'atterrissage les plus appropriés.