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La sécheresse et la diminution alarmante du débit des rivières menacent l'économie mondiale

La dernière vague de chaleur et la baisse du niveau des principaux cours d'eau de la planète ont des répercussions négatives sur des aspects importants de la situation alimentaire et économique mondiale
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REUTERS/THOMAS PETER  -   Vue de ponts traversant le lit partiellement asséché de la rivière Jialing, un affluent du Yangtze, approchant du niveau d'eau minimum à Chongqing, en Chine, le 18 août 2022

La sécheresse des grands fleuves est un problème logistique et économique international.

Le monde traverse actuellement une crise économique générale due à des problèmes tels que la montée en flèche de l'inflation dans de nombreux pays ou la crise énergétique résultant de l'invasion de l'Ukraine par la Russie et des sanctions imposées par la suite au pays dirigé par Vladimir Poutine, qui ont eu une incidence sur les prix du gaz et du pétrole. Ce scénario aggrave encore une situation difficile qui s'éternisait déjà en partie depuis l'apparition de la pandémie de COVID-19.

Aujourd'hui, la pire sécheresse depuis des décennies fait des ravages sur de nombreux cours d'eau, créant un certain nombre de problèmes qui aggravent la situation économique mondiale délicate. Dans ce contexte, la forte baisse du débit de plusieurs des plus importants fleuves du monde constitue un défi économique majeur, posé par le changement climatique que nous connaissons actuellement. 

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AP/MARK SCHIEFELBEIN - Des gens sont assis dans une flaque d'eau peu profonde sur le lit de la rivière Jialing, un affluent du Yangtze, dans la municipalité de Chongqing, dans le sud-ouest de la Chine, le samedi 20 août 2022

La vague de chaleur et la sécheresse que connaissent plusieurs pays et qui affectent leurs cours d'eau les plus importants ont un impact négatif. Des fleuves de grande importance dans le monde, comme le Yangtze en Chine ou le Rhin en Europe centrale, ont vu leur débit baisser de façon alarmante, ce qui a des répercussions sur le transport des marchandises par bateau, par exemple. Le cas du Rhin est représentatif car le niveau de son lit a baissé d'un tiers et le transport par bateau a été réduit de 30%, ce qui a nécessité la recherche d'autres moyens d'approvisionnement plus coûteux ou moins efficaces pour les gros chargements, comme le transport routier. Cette situation entraîne des problèmes majeurs dans la chaîne d'approvisionnement et fait que certains produits n'arrivent pas à temps dans d'autres pays, ou n'arrivent pas du tout à destination, comme cela peut être le cas pour les micro-puces ou les semi-conducteurs de base pour l'industrie technologique ou même l'industrie automobile. Il s'agit d'un problème de pénurie qui touche l'industrie de nombreux pays bénéficiaires. Et il est bien connu que, si les coûts de production augmentent dans l'industrie ou s'il y a une pénurie de certains produits en raison d'un manque d'approvisionnement en matières premières ou autres, alors le prix final augmente de manière exponentielle. Cela exacerbe la situation actuelle de forte inflation. 

Le faible niveau des cours d'eau affecte aussi particulièrement l'acheminement de l'approvisionnement en carburant en Europe centrale. Les difficultés rencontrées par les cargos sur le Rhin affectent l'arrivée du charbon et du pétrole en Allemagne et dans d'autres pays voisins à un moment difficile marqué par les coupures de gaz naturel que la Russie met en œuvre suite aux sanctions reçues de l'Union européenne en réponse à son invasion de l'Ukraine. Les grands navires qui empruntent les routes d'Europe centrale sont essentiels pour le transport de diverses marchandises et matières premières nécessaires aux destinations mondiales.

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AP/MICHAEL PROBST - Un porte-conteneurs passe devant le château de Pfalzgrafenstein au milieu du Rhin à Kaub, en Allemagne, vendredi 12 août 2022. Le Rhin transporte peu d'eau après une longue période de sécheresse

Outre le transport, d'autres problèmes se posent. La vague de chaleur et la baisse du débit des rivières entraînent également une réduction de la production d'électricité qui utilise les rivières pour son approvisionnement ; c'est le cas des centrales hydroélectriques, dont l'eau participe au fonctionnement en actionnant les turbines, ce qui génère de l'énergie mécanique ; l'eau s'écoule hors de celles-ci dans un canal de drainage, par lequel elle retourne à la rivière. Directement relié à la turbine, le générateur électrique rotatif (alternateur) convertit l'énergie mécanique reçue par la turbine en énergie électrique. Dans ce système, l'eau est souvent indispensable pour produire de l'électricité. 

De leur côté, les centrales nucléaires, qui sont également à la base du système énergétique de nombreux pays, dépendent également du débit des rivières pour être correctement refroidies. 

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PHOTO/JIANG WENYAO/XINHUA via AP - Barrage de la centrale hydroélectrique de Baihetan dans le comté de Ningnan, dans la province du Sichuan (sud-ouest de la Chine)

Compte tenu de la situation actuelle, certains pays sont gravement touchés par la diminution des débits d'eau. La Norvège, l'un des principaux exportateurs d'électricité en Europe, a déjà envisagé de limiter ses ventes de distribution d'électricité à l'Europe occidentale, et la production hydroélectrique en Espagne a également chuté d'un pourcentage élevé. 

Dans cette optique, comme l'a rapporté Reuters la semaine dernière, les contrats à terme sur l'électricité ont atteint des sommets en France et en Allemagne, en raison de la coïncidence entre la soudaine perturbation de l'approvisionnement et la forte consommation d'énergie résultant de la dernière vague de chaleur. 

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AFP/HECTOR RETAMAL - Une vue de la centrale à charbon de Wujing est vue de l'autre côté du fleuve Huangpu, dans le quartier de Minhang à Shanghai, le 22 août 2022
La Chine, l'un des pays les plus durement touchés

L'un des pays les plus touchés par la sécheresse, d'une grande importance géopolitique, est la République populaire de Chine, l'une des principales puissances économiques du monde, qui pèse de plus en plus lourd dans le commerce et l'économie mondiale. La sécheresse a affecté 66 rivières dans 34 zones de la région de Chongqing (sud-ouest), ce qui est inquiétant pour l'approvisionnement en marchandises entre les provinces, selon la télévision d'État. 

Les températures élevées dans le géant asiatique ont provoqué la sécheresse de fleuves tels que le Yangtze, le plus long du pays asiatique et le troisième plus long du monde, seulement dépassé par le fleuve Amazone en Amérique et le fleuve Nil en Afrique. La situation délicate du fleuve Yangtze pourrait entraîner un effondrement de l'économie mondiale, en aggravant, par exemple, la crise des pénuries d'approvisionnement. 

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AP/MARK SCHIEFELBEIN - Selon un communiqué de l'agence météorologique nationale, la sécheresse s'est "considérablement aggravée" dans une partie de la Chine allant de l'est densément peuplé au Tibet oriental en passant par les provinces agricoles centrales

Le fleuve Yangtze génère des ressources pour un tiers de la population chinoise et est très important pour l'économie et la chaîne d'approvisionnement mondiales. Dans ces conditions, la vague de chaleur et la sécheresse induites par le changement climatique en Chine (et le fait que la Chine soit l'un des pays les plus polluants au monde) pourraient créer une crise de pénurie internationale encore plus grave.

Le lac Poyang a vu sa taille réduite d'un quart aujourd'hui, ce qui est à prendre en considération car il s'agit de l'un des plus importants bassins d'inondation du fleuve Yangtze, a rapporté l'agence de presse Xinhua, citée par les médias arabes.

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REUTERS/THOMAS PETER - Fissures dans le lit partiellement asséché de la rivière Gan, un affluent du lac Poyang, pendant une sécheresse régionale à Nanchang, dans la province du Jiangxi, en Chine, le 28 août 2022

Ce grand fleuve traverse la Chine et se jette dans la mer de Chine orientale. Son épuisement signifie que le plus grand pays du monde en termes de population est menacé de famine, ce qui créera une demande de nourriture sans précédent dans le monde, étant donné que la population de la Chine dépasse 1,4 milliard d'habitants. 

La vague de chaleur qui sévit en Chine depuis plus de deux mois, avec des températures record dans des régions clés comme Shanghai et le Sichuan, est la plus longue jamais enregistrée depuis plus de six décennies, selon le Centre climatique national, cité par La Razón.

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AP/MARK SCHIEFELBEIN - Le thermomètre indique une température de près de 40 degrés Celsius (104 F) à l'ombre avant midi dans le village de Longquan, dans la municipalité de Chongqing (sud-ouest de la Chine), samedi 20 août 2022

La crise de l'eau frappe la Chine et plusieurs provinces ont subi des coupures de courant tandis qu'un grand nombre d'entreprises ont vu leur production affectée. Les pannes d'électricité illustrent les problèmes énergétiques auxquels le pays est confronté en raison de la sécheresse et de la chaleur extrême, qui ont entraîné une augmentation de la demande d'électricité, affectant également les niveaux d'eau du fleuve Yangtze, dont dépendent plusieurs régions du pays pour leur approvisionnement en énergie.

La voie navigable respective couvre dix-neuf provinces du géant asiatique et fournit de l'eau à quelque 600 millions de personnes. Le bassin du Yangtsé représente 45 % de la production économique du pays et sa pénurie d'eau signifie l'effondrement des régions environnantes.  

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AFP/JADE GAO - Conteneurs de marchandises empilés dans le port de Yantian à Shenzhen, dans la province de Guangdong, dans le sud de la Chine

Par exemple, dans le Sichuan, où plus de 80 % de l'énergie est obtenue par des barrages hydroélectriques, de grandes entreprises souffrent de coupures de courant, comme c'est le cas de Volkswagen, le constructeur automobile allemand, qui a fermé son entreprise de Chengdu en raison de "légers retards qu'ils espèrent récupérer dans un avenir proche", comme le rapporte La Razón. 

Dans le même ordre d'idées, l'activité de l'industrie manufacturière chinoise a de nouveau reculé en août en raison de coupures de courant qui ont entraîné la fermeture temporaire d'usines dans certaines régions du pays, selon l'indice des directeurs d'achat (PMI) publié par le quotidien privé Caixin.

Cet indicateur, compilé par la société britannique d'information économique IHS Markit et pris comme référence par de nombreux investisseurs internationaux, est passé de 50,4 en juillet à 49,5 en août.

Wang Zhe, économiste à Caixin, a lié les problèmes énergétiques à une "vague de chaleur prolongée", comme le rapporte l'agence de presse EFE.

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REUTERS/FABIAN BIMMER - Un conteneur de China Shipping est chargé dans un terminal de fret du port de Hambourg, en Allemagne
L'approvisionnement alimentaire en danger

Le changement climatique affecte le monde entier et pourrait continuer à avoir un impact sur le marché alimentaire face à la hausse des prix mondiaux des produits de base. Les pays exportateurs et importateurs de denrées alimentaires peuvent se retrouver dans une situation très difficile. 

La sécheresse des cours d'eau et le changement climatique menacent directement les cultures agricoles, dont certaines sont destinées à l'exportation vers divers pays, notamment plusieurs nations arabes et africaines, qui dépendent davantage du marché extérieur pour leur alimentation en raison de leur déficit de production à cet égard, dû aux conditions climatiques qui ont toujours rendu les cultures difficiles dans ces régions. 

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AFP PHOTO/Liam Burke/Press 22 - Le Navi Star, battant pavillon panaméen et transportant 33 000 tonnes de céréales, arrive au port de Foynes, dans le comté de Limerick, le 20 août 2022, après avoir quitté le port principal d'Odessa, dans le sud de l'Ukraine

Le changement climatique peut entraîner une hausse des prix des produits de base, ce qui pourrait provoquer une augmentation exponentielle du coût des importations de denrées alimentaires. Certains pays pourraient ne pas être en mesure d'importer des quantités suffisantes et ne pas trouver sur le marché de quoi acheter, même s'ils disposent de liquidités suffisantes.

La guerre en Ukraine a un impact sérieux sur les approvisionnements alimentaires mondiaux et en particulier sur les prix des céréales, ce qui complique la situation alimentaire des pays arabes qui importent la plupart de leurs céréales de Russie, d'Ukraine, de France et des États-Unis.

L'un des cours d'eau concernés est le Rhin, comme indiqué plus haut. Le Rhin traverse cinq pays européens, des Alpes en Suisse aux Pays-Bas en passant par l'Allemagne, le Liechtenstein et la France. Sa situation actuelle a le potentiel de frapper l'Europe économiquement. 

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AFP/VINCENT JANNINK - Une image prise depuis un bateau intérieur chargé de conteneurs montre des marchandises en route pour l'Allemagne sur le Rhin, près de Lobith, le 22 août 2022

De même, la Loire en France, le plus long fleuve du pays, a vu son niveau baisser de façon spectaculaire après l'assèchement de tous ses affluents, ce qui a affecté l'agriculture, le tourisme et la pêche, ainsi que la production d'électricité par quatre centrales nucléaires qui utilisent ses eaux pour le refroidissement.

Le Pô, qui traverse le nord de l'Italie sur plus de 650 kilomètres, dans des zones qui produisent la plupart des cultures du pays, est également confronté à une forte baisse des niveaux d'eau, ce qui a affecté l'irrigation des cultures et l'eau potable. Le plus grand fleuve du pays est tombé à son niveau le plus bas depuis 70 ans, affectant une grande partie de la production agricole du pays. 

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REUTERS/STEPHANE MAHE - Une vue aérienne montre un bras de la Loire alors qu'une sécheresse historique frappe la France, à Loireauxence, en France, le 16 août 2022

Le Danube rejoint cette liste, ce qui est très important si l'on considère qu'il est le deuxième plus grand fleuve d'Europe après la Volga et qu'il traverse ou borde dix pays européens. Le Danube, la plus longue voie navigable d'Europe occidentale, est dragué jour et nuit par les autorités bulgares, roumaines et serbes afin d'améliorer la situation de la navigation pour le transit des cargos. 

Mais la crise de la sécheresse fluviale ne se limite pas à l'Europe. Aux États-Unis, le fleuve Colorado, qui alimente en eau l'Ouest américain et se jette dans le Mexique, subit également une forte baisse de son débit. 

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AP/LUCA BRUNO - Des agriculteurs arrosent des arbres avec un camion-citerne à côté du lit du fleuve Pô, à Ficarolo, en Italie, jeudi 28 juillet 2022. La sécheresse en Italie a asséché des rivières cruciales pour l'irrigation

L'Europe et l'Amérique du Nord exportent des aliments dans le monde entier et sont menacées par la baisse des rendements agricoles, exacerbée par la sécheresse actuelle, ce qui a un impact très négatif sur la situation des pays qui doivent importer les aliments qui y sont produits, comme les pays arabes, qui importent plus ou moins de blé et de céréales de ces régions.

Cela affecte particulièrement les nations les plus fragiles, qui souffrent de crises économiques et de guerres, ou qui n'ont pas de grandes ressources comme le pétrole et le gaz pour se permettre les prix élevés des aliments. La Somalie et le Yémen sont les pays arabes les plus touchés par la crise alimentaire, selon un rapport de l'Organisation mondiale de l'alimentation. Ces pays sont dans une situation désespérée, tout comme d'autres, tels que le Soudan et la Syrie, qui sont également en proie à des conflits internes, d'où la nécessité d'une aide internationale pour soulager les souffrances de leurs populations. 

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AP/FARAH ABDI - La guerre en Ukraine a fortement détourné des millions de dollars des crises humanitaires les plus longues et la Somalie est peut-être la plus vulnérable, alors que des milliers de personnes meurent de faim au milieu de la sécheresse la plus intense depuis des décennies.

L'arrivée de la saison des pluies en automne et en hiver est déjà attendue afin d'entraîner une augmentation significative des niveaux d'eau des fleuves, ce qui favoriserait le retour à une navigation fluviale normale, la reprise du secteur hydroélectrique, très important pour la production d'énergie, et une amélioration de la situation des cultures et de la production agricole, vitale pour de nombreux pays, notamment les plus menacés par les crises alimentaires.