Le djihadisme menace l'éducation et l'avenir du Sahel

« Les écoles sont ciblées par les djihadistes simplement parce qu'ils croient que le Coran et l'arabe doivent être enseignés aux enfants, et non les choses des blancs »
Femmes et enfants devant une école utilisée comme refuge pour les personnes déplacées dans le nord du Burkina Faso, 13 juin 2019

AFP/OLYMPIA DE MAISMONT  -   Femmes et enfants devant une école utilisée comme refuge pour les personnes déplacées dans le nord du Burkina Faso, 13 juin 2019

La fermeture de milliers d'écoles au Sahel par les attaques incessantes des groupes djihadistes a mis en péril non seulement l'éducation de centaines de milliers d'enfants, mais aussi l'avenir même de cette région africaine. Des enseignants comme Pierre Ouédraogo, qui a toujours su qu'il voulait être enseignant dans le nord du Burkina Faso pour aider les enfants qui avaient le plus de mal à se rendre à l'école, vivent cette tragédie. Quand on lui a dit que c'était trop dangereux, il a répondu que cela n'avait pas d'importance, que l'avenir de ces enfants était le plus important.

Mais lorsqu'il a terminé ses études et commencé sa première année, il n'a même pas pu terminer l'année scolaire, en raison de l'insécurité accrue causée par les attaques des groupes djihadistes qui comptent également des écoles parmi leurs cibles. « Il y avait tellement d'insécurité que nous avons été obligés de quitter notre poste et de fuir », a déclaré l'enseignant, dont le nom est fictif pour des raisons de sécurité, à Efe par téléphone. 
Selon le Bureau des Nations unies pour la coordination des affaires humanitaires (OCHA), fin avril de cette année, 2 410 écoles restaient fermées au Burkina Faso, touchant 318 000 enfants, en raison de la menace djihadiste.

Plus de 5 400 écoles ont fermé 

Mais le Burkina Faso n'est pas le seul pays de la région à être confronté à ce problème. En effet, outre le Burkina Faso lui-même, le Mali, le Niger et le Nigeria, plus de 5 400 écoles sont fermées et 700 000 élèves sont ainsi sans instruction. Au Mali, en conflit depuis 2012, on compte 1 261 écoles fermées pour cause d'insécurité, avec plus de 378 000 enfants touchés, la région de Mopti (centre) où 60 % des écoles ont été fermées, selon les dernières données recueillies par l'UNICEF en mars dernier.

Dans le nord-est du Nigeria, Boko Haram et ses factions ont provoqué la fermeture de plus de 1 500 écoles depuis le début des violences en 2009, 910 ont été endommagées ou détruites, 19 000 enseignants ont été déplacés et 611 ont été tués, selon les données fournies à Efe par l'UNICEF dans ce pays. En outre, dans la région de Tillabéri, au Niger, qui partage une frontière avec le Mali et le Burkina Faso, l'insécurité a entraîné la fermeture de 263 écoles qui accueillent 23 148 enfants, selon les chiffres de la Direction régionale de l'enseignement primaire au début du mois de mars.

Escuela temporal para niños desplazados en Socoura, Mali
PHOTO/DICKO/UNICEF - École temporaire pour enfants déplacés à Socoura, Mali
Ils doivent enseigner le Coran 

« Les écoles sont ciblées par les djihadistes simplement parce qu'ils croient que le Coran et l'arabe devraient être enseignés aux enfants, et non les choses des blancs », a déclaré M. Ouédraogo depuis le pays le plus touché de la région, où les premières menaces contre les écoles ont commencé en février 2017 et sont devenues effectives en mars de cette année-là avec le premier meurtre d'un enseignant, âgé de seulement 28 ans. 

Cecilia Meynet, coordinatrice de l'UNICEF pour l'éducation au Mali, explique que ces menaces sont « principalement dirigées contre les directeurs d'école et les enseignants » et qu'elles sont souvent liées à la perception des écoles « comme symboles de l'État » par les terroristes qui cherchent à établir la charia (loi islamique). « Ces groupes pensent qu'attaquer les écoles affecterait l'État, car elles appartiennent au gouvernement et représentent le système d'administration publique », a déclaré l'équipe de l'UNICEF au Nigeria par courrier électronique à Efe. « Quand vous êtes là, la vie est autre chose. Vous ne pouvez pas parler comme vous le souhaitez. Quand vous dites quelque chose, vous ne lui faites pas confiance ; et quand vous sortez, vous ne lui faites pas confiance non plus. Et comme ils le font remarquer aux enseignants, nous n'étions pas psychologiquement stables. C'était une mauvaise expérience et je ne le souhaite à personne », se souvient Ouédraogo, qui a été transféré dans une autre région du Burkina Faso en 2019.

Niños nigerianos asisten a una lección en una escuela islámica en Maradi, ciudad del sur de Níger, en 2008
AFP/MUSTAFA OZER - Des enfants nigérians suivent une leçon dans une école islamique à Maradi, dans le sud du Niger, en 2008
Fermeture préventive 

Dans la plupart des cas, les salles de classe sont fermées « à titre préventif en raison de l'insécurité dans la région ; très peu d'écoles ont été attaquées par des groupes armés par rapport au nombre d'écoles fermées », a déclaré à Efe Elena Locatelli, responsable de l'éducation dans les situations d'urgence au bureau de l'UNICEF pour l'Afrique de l'Ouest et du Centre. Parfois, « l'école peut être fermée en raison du manque d'enseignants qui, par peur, ne veulent pas servir dans les zones touchées », note Meynet. 

Au-delà de l'insécurité causée par le djihadisme, l'Afrique de l'Ouest et du Centre abrite le plus grand nombre d'enfants non scolarisés au monde, estimé à 41 millions, âgés de 6 à 15 ans avant la pandémie de coronavirus, qui a également obligé à fermer des écoles, ce qui complique encore la situation.

Alumnos de la escuela primaria bilingüe Nongana Fulfulde en un pueblo de Nongana de Ziniare, Burkina Faso
AFP/ISSOUF SANOGO - Les élèves de l'école primaire bilingue Nongana Fulfulde dans un village de Nongana de Ziniare, Burkina Faso
Mendicité, drogue ou mariage précoce 

Avec la fermeture des écoles dans le nord-est du Nigeria, certains enfants poursuivent leur éducation dans des centres coraniques où ils apprennent le Coran par cœur, tandis que d'autres mendient ou aident leurs parents dans les tâches ménagères. Un système d'éducation qui était, selon les termes de l'équipe UNICEF Nigeria, « inégal et peu performant » est aggravé par le retard scolaire qui, selon Locatelli, « peut influencer leur capacité à retourner dans le système scolaire ».

L'absence d'école rend les enfants plus vulnérables au travail des enfants, à la migration, à la mendicité, au mariage précoce, aux grossesses précoces, à la prostitution, à la drogue ou à l'appartenance à des groupes djihadistes. « Le grand nombre d'enfants et de jeunes non scolarisés, issus pour la plupart de familles extrêmement pauvres, constitue un terrain fertile pour le recrutement dans les groupes extrémistes armés », soulignent les experts nigérians. 

Pour l'enseignant burkinabé, la fermeture des écoles est un problème car « le développement d'un pays passe par l'éducation ». Comme l'a déclaré l'ancien président sud-africain Nelson Mandela : « L'éducation est l'arme la plus puissante que vous puissiez utiliser pour changer le monde ».
Cependant, Locatelli prévient que « dans les communautés touchées par les conflits, la violence et l'instabilité, l'éducation est souvent le premier service à être interrompu et le dernier à être restauré ». 

La possibilité de prospérer 

Le fait que les écoliers ne puissent pas aller à l'école a un impact immédiat sur leur vie car l'école joue également un rôle de protection, en leur apportant une stabilité, un cadre pour les aider à faire face aux traumatismes qu'ils ont subis, une protection contre toute forme d'exploitation et leur alimentation quotidienne. Mais elle a également un impact à long terme car il existe « une corrélation très claire entre la pauvreté, la violence armée, le mariage des enfants et la migration irrégulière due au manque d'éducation », avertit l'UNICEF Nigeria.

Pour Meynet, qui rappelle que plus de la moitié de la population du Mali a moins de 18 ans, « les filles et les garçons qui reçoivent une éducation de qualité ont la possibilité de s'épanouir, de poursuivre leurs rêves et de réaliser leur plein potentiel ». C'est pourquoi l'attaque des écoles du Sahel menace non seulement le présent, mais aussi l'avenir de ces pays.