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Les États-Unis vont réduire l'approvisionnement en eau du fleuve Colorado alors que la sécheresse touche le Mexique

Washington impose donc des coupes au Mexique et aux États de l'Arizona et du Nevada pour ne pas être parvenus à un accord visant à réduire son utilisation
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AP/BRITTANY PETERSON  -   Le fleuve Colorado coule à Horseshoe Bend dans la zone de loisirs nationale de Glen Canyon

Une sécheresse historique aux États-Unis affecte gravement le fleuve Colorado, l'élément vital de la partie occidentale du pays. L'administration de Joe Biden a annoncé des "actions urgentes" pour protéger la durabilité du bassin du fleuve Colorado et éviter un "effondrement catastrophique". Parmi les mesures qui entreront en vigueur en 2023 figurent des réductions de l'approvisionnement en eau pour les États de l'Arizona et du Nevada, ainsi que pour le Mexique voisin.

L'intervention du gouvernement fédéral intervient après que les États n'ont pas réussi à se mettre d'accord sur un plan visant à réduire leur utilisation avant une date limite. "Pour éviter un effondrement catastrophique du système du fleuve Colorado et un avenir fait d'incertitudes et de conflits, il faut réduire l'utilisation de l'eau dans le bassin", a annoncé la sous-secrétaire à l'eau et aux sciences du ministère américain de l'Intérieur, Tanya Trujillo.

Cependant, cette situation dans le bassin du fleuve Colorado n'est pas nouvelle. Plus de deux décennies de précipitations inférieures à la normale ont épuisé le fleuve et les États qu'il alimente. "La sécheresse prolongée et les conditions de faible débit des eaux de surface, accélérées par le changement climatique, ont entraîné des niveaux d'eau historiquement bas dans les lacs Powell et Mead", indique un communiqué du ministère de l'Intérieur.

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AP/JOHN LOCHER - Un homme marche près d'un bateau coulé en plein vol, la poupe enfouie dans la boue, le long de la rive du lac Mead, dans la zone de loisirs nationale du lac Mead, près de Boulder City, dans le Nevada, le 22 juin 2022
Le changement climatique, principal coupable

Le changement climatique est à l'origine de la sécheresse, selon les responsables américains. Le sous-secrétaire à l'intérieur, Tommy Beaudreau, a déclaré que l'aggravation de la sécheresse était principalement due aux "effets du changement climatique, notamment la chaleur extrême et les faibles précipitations", ainsi qu'aux conséquences du changement climatique, telles que le risque d'incendies de forêt et la perturbation des écosystèmes.

L'année dernière, la chute des niveaux a contraint le gouvernement à déclarer l'état d'urgence dans la région en raison de pénuries d'eau et d'une réduction obligatoire des allocations pour ces mêmes États, dans le cadre du plan signé en 2019 par sept États américains et le Mexique pour aider à maintenir le niveau des réservoirs. 

Ce plan établit également des allocations annuelles pour chaque État en fonction des niveaux d'eau du lac Mead. Dans le cadre de la nouvelle réduction, l'allocation de l'Arizona à partir du fleuve diminuera de 21%, le Nevada aura 8% de moins et le Mexique 7%. 

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AP/JOHN LOCHER - Une bouée se trouve en haut et au sec dans la terre précédemment fissurée sous les eaux du lac Mead dans la zone de loisirs nationale du lac Mead près de Boulder City, Nevada, le 28 juin 2022

La Californie, le plus grand consommateur d'eau du fleuve et le plus peuplé des États occidentaux, ne sera pas affectée l'année prochaine, ce qui n'a pas été apprécié par les autres États concernés. "Il est inacceptable que l'Arizona continue à supporter une charge disproportionnée de réductions au profit d'autres qui n'ont pas contribué", ont déclaré Tom Buschatzke, directeur du département des ressources en eau de l'État, et Ted Cooke, directeur général du Central Arizona Project, dans un communiqué.

L'ouest des États-Unis souffre d'une sécheresse qui dure depuis 23 ans, mais connaît actuellement son pire épisode. Le bassin du fleuve Colorado couvre 630 000 acres et abrite des villes telles que Denver, Los Angeles, Phoenix et Las Vegas. Des mesures impopulaires telles que l'irrigation en plein air ont déjà été prises dans plusieurs États, mais elles ne suffisent pas à atténuer la sécheresse. 

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AFP/PATRICK T. FALLON - Le lit exposé du lac se fissure et s'assèche pendant les faibles niveaux d'eau dus à la sécheresse dans l'Ouest, dans le lac Mead, le long du fleuve Colorado, à Boulder City, dans le Nevada
Vallée de la Mort

Mais s'il est un endroit qui reflète les effets les plus immédiats du changement climatique, c'est bien la Vallée de la Mort, cette région de Californie où la température moyenne tourne autour de 50 degrés Celsius. Cette région a enregistré une crue qui, en trois heures seulement, a emporté 75% de la pluie qui tombe en un an dans cette région. Un phénomène qui, selon les experts, ne se produit qu'une fois tous les mille ans.

"La Vallée de la Mort est un lieu d'extrêmes. C'est l'endroit le plus chaud du monde et le plus sec d'Amérique du Nord. La crue millénaire de cette semaine est un autre exemple de cet environnement extrême. Les modèles de changement climatique prévoyant des tempêtes plus fréquentes et plus intenses, c'est un endroit où vous pouvez voir le changement climatique en action", a déclaré le directeur du parc, Mike Reynolds.

Coordinateur pour les Amériques : José Antonio Sierra.