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Une nouvelle fracture dans le bloc chiite entraîne l'Irak dans l'abîme

Les partisans du religieux populiste Muqtada al-Sadr mettent le fragile État irakien dans les cordes
Milicias Bagdad

AFP/ AHMAD AL-RUBAYE  -   Des membres armés de Saraya al-Salam (Brigade de la paix), l'aile militaire affiliée au religieux chiite Moqtada al-Sadr, prennent pour cible des affrontements avec les forces de sécurité irakiennes dans la Zone verte de Bagdad, le 30 août 2022

La forte division entre les factions chiites bloque la gouvernance et pousse l'Irak vers un nouveau conflit armé.

La probabilité d'un nouveau conflit armé en Irak est élevée. La polarisation a atteint des sommets sans précédent, presque inédits depuis des années, après l'échec des élections d'octobre 2021. Cette fois, cependant, la violence politique n'est pas un phénomène qui oppose les différentes sectes et communautés, sunnites contre chiites ou sunnites contre kurdes, comme cela a été le cas dans le passé. Cette fois, les affrontements se déroulent au sein de la communauté chiite, majoritaire dans un vaste pays de plus de 40 millions d'habitants, stratégiquement clé en raison de sa position géographique et de ses vastes réserves de pétrole.

Le secteur chiite a connu un schisme qui entrave la gouvernabilité de l'Irak et l'enlise de manière irréversible. Deux entités se détachent du lot : la plateforme personnaliste Sairoon (en français, En avant), construite autour du religieux Muqtada al-Sadr et donc connue sous le nom de Mouvement sadriste, et le Cadre de coordination, une coalition homogène de formations pro-iraniennes dont État de droit, dirigée par l'ancien Premier ministre irakien Nouri al-Maliki, en poste depuis plus de huit ans. Irréconciliables, les deux rivalisent pour le pouvoir. À tel point qu'il n'y a pas de solution claire pour sortir de la crise. En l'absence de dialogue, le pouvoir de la force prévaut.

Manifestación Irak
REUTERS/WISSAM AL-OKAILI  - Des partisans du leader populiste irakien Moqtada al-Sadr se rassemblent lors d'un sit-in devant le bâtiment du parlement, dans un contexte de crise politique, à Bagdad, en Irak, le 1er août 2022

Il est vrai que les fractures dans le secteur chiite ne sont pas nouvelles. Depuis 2007, les affrontements entre les partisans d'Al-Sadr et les différents mouvements pro-iraniens sont monnaie courante. Les positions de départ sont en fait similaires. Mais ils diffèrent sur un point décisif : leur position vis-à-vis de l'Iran, leur voisin régional, également à majorité chiite, avec lequel le régime irakien de Saddam Hussein a mené une guerre sanglante dans les années 1980. Une faction, celle du religieux al-Sadr, désavoue toute influence de Téhéran pour des raisons de souveraineté ; l'autre souscrit sans réserve à ses intérêts. C'est le principal point de friction, voire le seul.

La crise présente toutefois d'autres nuances. Elle ne se limite pas à la rivalité chiite intercommunautaire, mais s'explique également par une insatisfaction quasi généralisée à l'égard du système. Les Irakiens ont perdu le peu de confiance qu'ils conservaient à peine dans les formations politiques. L'establishment est en train de gangrener les institutions par des pratiques corrompues et d'interminables querelles sectaires, comme l'a prévenu le prestigieux Ali Allawi, ancien ministre des Finances, lors de sa récente démission. Pendant ce temps, les citoyens se retrouvent avec des services publics minimaux. Seuls les revenus du pétrole font vivre le pays.

Al Kazemi Al Sadr
PHOTO/ARCHIVO  - Combinaison d'images du religieux irakien Muqtada al-Sadr et du Premier ministre irakien Mustafa al-Kadhimi

En 2019, les Irakiens ont inondé les rues lors d'une série de manifestations de masse qui ont duré jusqu'à l'année dernière. Stimulés par la montée du nationalisme irakien laïque, les rassemblements ont demandé la fin de l'interventionnisme étranger dans la politique irakienne, en particulier la fin de l'étouffante tutelle iranienne, mais aussi la fin de la corruption systématique et la relance de l'économie défaillante. Une autre exigence était de démanteler l'architecture institutionnelle conçue après l'invasion américaine, qui distribuait le pouvoir selon des quotas sectaires. La réponse des autorités a été de réprimer violemment les protestations.

La cohérence des mobilisations a conduit à la chute du Premier ministre de l'époque, Adil Abdul-Mahdi. Il a été remplacé par Mustafa al-Kazemi, un chiite modéré qui avait auparavant dirigé les services de renseignement. Kazemi a proposé une élection anticipée qui, après une série de complications, a finalement été fixée à octobre 2021. C'est à ce moment-là que s'est déclenché le compteur qui conduira quelques mois plus tard à la mort d'au moins 30 personnes en plein cœur de Bagdad après une série d'affrontements armés entre milices rivales. Ce compte à rebours a laissé un pays au bord de l'abîme.

Les élections : le catalyseur de la crise

Le mouvement sadriste a remporté les élections, obtenant 73 des 329 sièges du parlement, portant un coup sévère aux partis pro-iraniens. Il est vrai que les élections ont enregistré le taux de participation le plus bas de l'histoire du pays, mais la victoire a été retentissante, avec une différence de 40 sièges sur le parti de Nuri al-Maliki. Un résultat incontesté. Initialement, le parti du religieux devait former un gouvernement avec les plateformes sunnite et kurde, mais ses rivaux pro-iraniens ont bloqué cette confluence et intensifié leurs accusations de trahison. Ils ont affirmé que cette décision violait la volonté de la majorité chiite.

Mustafa al Kazemi
REUTERS/CARLOS BARRIA  - Premier ministre irakien Mustafa al-Kadhimi

En représailles, al-Sadr a appelé tous ses députés à démissionner en masse. La manœuvre n'a pas fonctionné car, au lieu de demander son retour immédiat au Parlement, les groupes chiites ont rapidement positionné leurs pions et sont allés de l'avant avec la nomination d'un autre Premier ministre. Mohamed Shia al-Sudani, un ministre du cabinet d'al-Maliki, a été choisi pour occuper le poste, ce que le religieux ne pouvait pas permettre. Il a incité ses partisans à descendre dans la rue.

Tout d'abord, les partisans d'al-Sadr ont pris d'assaut la zone verte de Bagdad, qui abrite la plupart des ambassades et missions diplomatiques internationales, le parlement et la Cour suprême. Ils ont ensuite bloqué l'accès au complexe et empêché les institutions de fonctionner. Et enfin, dans une démonstration de force, ils ont occupé le bâtiment du parlement. Les partisans du clerc chiite ont paralysé le pays. Mais Al-Sadr, qui possède un pouvoir quasi-hypnotique sur sa base, est allé trop loin. Ce qui s'est avéré être au départ une expression pacifique de la protestation a rapidement pris des allures violentes.

Finalement, Bagdad est devenue un champ de bataille. La milice Saraya al-Salam, dirigée par le religieux, a affronté les Forces de mobilisation populaire (FMP), commandées depuis Téhéran. Les Forces de sécurité irakiennes, sous la direction du Premier ministre al-Kazemia, ont évité d'entrer dans la mêlée et ont limité leur action à un couvre-feu. Ils ne se sont pas mobilisés. Pas même lorsque des missiles ont traversé le ciel au-dessus de la zone verte, qui est censée être soumise à des mesures de sécurité strictes.

Muqtada al Sadr
AP/ANMAR KHALIL  -  Le clerc irakien Moqtada Sadr prononce un discours télévisé dans la ville de Najaf, dans le centre de l'Irak

Face aux résultats meurtriers de ses tirades, et réprimandé par son mentor spirituel, l'ayatollah Kazem Hairi, qui exhortait ses fidèles à jeter des ponts avec la République islamique d'Iran, le religieux Muqtada al-Sadr a réagi en demandant à ses fidèles de mettre fin à la violence, puis a annoncé sa démission définitive de la politique. Mais un certain scepticisme émane encore de ses déclarations. Ce n'est pas la première fois qu'il dit qu'il quitte la politique. Il l'a fait une première fois en 2008 pour étudier en Iran du côté de Hairi, puis une seconde fois en 2014. Si cela devait se produire, le paysage politique de l'Irak changerait complètement.

Mais il est peu probable qu'il se retire car, comme cela a été démontré, il bénéficie d'un soutien massif de la rue, de toutes les régions du pays, peut-être à la différence de tout autre dirigeant politique irakien, à l'exception de l'ayatollah Ali al-Sistani, qui est silencieux sur les derniers développements. En Irak, celui qui contrôle les chiites contrôle pratiquement la totalité d'entre eux. Al-Sadr, dont la famille a été sévèrement réprimée sous le régime de Saddam en raison de son statut de chiite, et qui s'est opposé sans réserve à l'occupation américaine, s'oppose désormais aussi à l'influence iranienne en Irak. Le clerc à la rhétorique fortement populiste est le fer de lance contre l'élite politique, malgré le fait que nombre de ses alliés ont occupé des postes au gouvernement.

Dans une tentative désespérée de débloquer la situation, al-Kazemi a proposé de former un dialogue national qui rassemblerait les demandes des principales forces politiques du corps législatif. Le chef de gouvernement par intérim, qui bénéficie du soutien de l'Occident, a toujours été une figure faible, n'ayant pas la force de faire avancer des transformations majeures. De son côté, le président du Parlement a pris ses distances par rapport à ses déclarations. Mohamed al-Halbusi, élu en janvier, a appelé à la dissolution de la Chambre et à la convocation d'élections générales et régionales anticipées.

Muqtada al Sadr Ali Jamenei
AFP PHOTO / HO / KHAMENEI.IR  -   Une photo polycopiée fournie par le bureau du guide suprême iranien, l'ayatollah Ali Khamenei, le 10 septembre 2019, montre le guide suprême, l'ayatollah Ali Khamenei (G), s'entretenant avec le religieux, homme politique et chef de milice chiite irakien Muqtada al-Sadr lors d'une cérémonie de commémoration de l'Achoura dans la capitale Téhéran

Les milieux pro-iraniens veulent à tout prix éviter une nouvelle élection. Les perspectives pour eux sont sombres après le glissement de terrain d'octobre dernier et les projections pour l'avenir ne sont pas meilleures. Les institutions se sont également exprimées. Sous la pression des partisans d'al-Sadr, la Cour suprême, la plus haute instance judiciaire du pays, a également refusé catégoriquement de dissoudre le Parlement au motif qu'il ne dispose pas de prérogatives constitutionnelles.

Les États-Unis contre l'Iran

L'Irak n'est pas la priorité de l'Amérique aujourd'hui. Encore moins dans un contexte marqué au niveau national par l'inflation, la crise énergétique et les élections de mi-mandat en novembre, où les démocrates parient sur le maintien de leur majorité dans les deux chambres. Sur le plan extérieur, Washington s'est progressivement désengagé de la sphère arabe, se limitant à renforcer le bloc contre l'Iran et la position d'Israël malgré les tentatives retentissantes de rééditer l'accord sur le nucléaire iranien. Bagdad a complètement disparu du radar.

Joe Biden Al Kazemi
AP/SUSAN WALSH  -  Le président Joe Biden, à droite, écoute le premier ministre irakien Mustafa al-Kadhimi, à gauche, pendant leur réunion dans le bureau ovale de la Maison Blanche à Washington, lundi 26 juillet 2021

L'Iran a poursuivi la stratégie inverse. Le régime des ayatollahs contrôle le Cadre de coordination, son affaiblissement au détriment de l'ascension d'al-Sadr l'affecte donc, et il redouble d'efforts. Parmi les partisans de l'Iran sur le sol irakien figure Qais Khazali, un ancien allié d'al-Sadr qui est devenu le plus farouche opposant d'al-Sadr. Il y a ensuite la figure d'al-Maliki, étrangement proche des États-Unis et de l'Iran, qui cherche à reprendre le pouvoir grâce à sa formation de l'État de droit, la troisième force en termes de sièges. Mais c'est Hadi al-Amiri qui est considéré comme l'homme fort de l'Iran en Irak. Fidèle à la République islamique même pendant la guerre entre les deux (1980-1988), il dirige aujourd'hui la milice Badr et la coalition Fatah, autre membre du Cadre de coordination.

"Le sentiment général parmi les fonctionnaires irakiens et les diplomates étrangers à Bagdad est que Washington et Téhéran exercent tous deux un droit de veto sur l'exécutif irakien", écrit Max Boot, analyste au Council of Foreign Relations. "Quiconque dirige le pays a besoin du soutien des deux, une tâche difficile étant donné leur inimitié de longue date". Malgré l'impasse, ni les dirigeants politiques ni les miliciens ne parient sur un changement définitif du statu quo, car cela signifierait la perte irrémédiable de leurs privilèges. À qui d'autre les ressources du pays reviendraient-elles ?