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China busca establecerse militarmente en África

Tras consolidarse como un socio clave en el continente africano, Pekín defiende sus intereses comerciales y económicos
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PHOTO/AFP  -   Miembros del Ejército Popular de Liberación de China asisten a la ceremonia de inauguración de la nueva base militar china en Yibuti

China lleva varios años desarrollando fuertes lazos comerciales con África basándose en la Iniciativa de la Franja y la Ruta. De acuerdo con Pekín, estas relaciones se asientan también sobre una cooperación amistosa entre China y los países africanos con los que se asocia comercial y económicamente. Sin embargo, el gigante asiático también ha sido acusado de ‘neocolonialismo’ y ciertos países -especialmente occidentales- miran con recelo la expansión china en el continente africano.

Pekín ya es el principal socio comercial de muchos países subsaharianos. Según cifras del Ministerio de Comercio chino recogidas por el IEEE, el intercambio comercial -que ha aumentado notablemente en los últimos años- alcanzará los 300.000 millones de dólares en 2035.

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REUTERS/HASNOOR HUSSAIN - China lleva varios años desarrollando fuertes lazos comerciales a nivel internacional a través de la Iniciativa de la Franja y la Ruta

No obstante, el comercio y la economía no son los únicos sectores a través de los que China busca establecerse en África. Desde que en 2017 inaugurase una base militar en Yibuti -la primera en el extranjero-, Pekín ha redoblado esfuerzos para incrementar su expansión militar en África, aumentando así su poder a nivel mundial. Tal y como señala Paul Nantulya de Africa Center, actualmente hay 2.000 soldados chinos destinados permanentemente en la base de Yibuti. Además, Pekín ha construido un muelle con capacidad para albergar un portaaviones, lo que, en palabras de Nantulya, “permite a China proyectar su poder más allá del Pacífico Occidental”.

Con esta base militar ocurre lo mismo que con la expansión comercial china en África. A pesar de que Pekín defiende sus buenas intenciones -en este caso luchar contra la piratería y mantener la paz- se sabe muy poco acerca de la instalación y las actividades el Ejército Popular de Liberación de China (EPL) en el país. “Los ciudadanos desconocen el acuerdo de seguridad entre China y Yibuti, ya que los tribunales y los medios de Yibuti no son independientes”, explica Nantulya.

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REUTERS/THOMAS MUROYA - Obras de construcción de la Nairobi Expressway, realizada por la China Road and Bridge Corporation (CRBC) en régimen de colaboración público-privada (PPP), a lo largo de la autopista Uhuru en Nairobi, Kenia

Tras Yibuti, analistas y periodistas se preguntan cuál será el próximo país donde China establecerá su siguiente base militar en el continente. Africa Center señala como posibles destinos Guinea Ecuatorial, Angola o Namibia; mientras que Estados Unidos destaca Angola, Kenia, Seychelles y Tanzania, aunque tampoco descarta Guinea Ecuatorial. “Donde tienen más tracción actualmente es en Guinea Ecuatorial”, indica el general del ejército Stephen J. Townsend, comandante del Comando de EE. UU. en África en un comunicado del Departamento de Defensa.

Sea cual sea, es posible que la construcción de dicha infraestructura se lleve a cabo en secreto, como ya ocurrió con la base de Ream en Camboya -que representaría la segunda instalación militar china en el extranjero- o con la de Yibuti. Respecto a la base del país del sudeste asiático, Pekín aludió a “especulaciones maliciosas”, mientras que se negó a confirmar la de Yibuti hasta que comenzó su construcción.

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AFP/ NICOLAS ASFOURI - El presidente de China, Xi Jinping
Comercio, economía y defensa: conceptos que van de la mano

China comenzó a mirar hacia el continente africano en materia militar a principios del milenio. En el 2000 se organizó el primer Foro para la Cooperación entre China y África -desde entonces ya han llevado a cabo ocho eventos de este tipo, el último en 2021-, lo que basó la estrategia china en África. Cuatro años después, en 2004, el expresidente Hu Jintao desveló el concepto de “una nueva misión histórica” para el EPL que le permita realizar "diversas misiones militares”.

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AP/ANDY WONG - Logotipo del Foro de Cooperación China-África expuesto en la sede de Pekín, el lunes 3 de septiembre de 2018

Varios años después, en 2011, Pekín mostró su músculo militar en plena crisis libia. El gigante asiático envió un buque de guerra y aviones militares para evacuar a los más de 35.000 chinos que se encontraban en el país norteafricano. Muchos de estos ciudadanos trabajaban en la industria petrolera libia o estaban relacionados con proyectos de construcción.

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XINHUA/LIU BIN via AP - El presidente chino Xi Jinping pronuncia un discurso de apertura de la Octava Conferencia Ministerial del Foro de Cooperación China-África (FOCAC)

Esto refleja como, a medida que China se establece comercial y económicamente en África, el EPL se encarga de defender esos intereses. Tal y como señala Foreign Policy, el Libro Blanco de Defensa de China de 2015 identificó por primera vez la protección de los “intereses externos” como una “misión estratégica” de este ejército. Posteriormente, en 2019, este documento reconoció que el EPL estaba desarrollando “instalaciones logísticas en el extranjero” para reforzar el apoyo en el exterior en situaciones de emergencia, incluidas las evaluaciones.

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PHOTO/AFP - El presidente de Kenia, Uhuru Kenyatta, y el presidente de la Corporación de Construcción de Ferrocarriles de China, Chen Fenjian
África ante la expansión militar China

Países como Estados Unidos ven esta expansión como una amenaza y a China como una competencia en el continente. ¿Pero qué opinan las naciones africanas al respecto? Tal y como afirma Africa Center, la sociedad se encuentra fuertemente dividida. Mientras que algunos gobiernos ven el establecimiento de bases militares chinas como una oportunidad para reforzarse en el poder y obtener ingresos, los ciudadanos tienden a mostrar más desconfianza ante estos planes.

“La mayoría de los africanos ven la influencia de China como positiva , en parte debido a las grandes inversiones en infraestructura, agricultura, educación y formación profesional. Esto podría cambiar si China comienza a ser vista como una potencia militar enfocada en mostrar fuerza militar en lugar de un socio de desarrollo”, advierte Nantulya.

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AFP/ISSOUF SANOGO - El presidente de Costa de Marfil, Alassane Ouattara (R), asiste a la ceremonia de inauguración del nuevo estadio olímpico 

La Unión Africana también ha mostrado preocupación hacia el número de bases militares extranjeras en el continente, así como la creación de nuevas instalaciones de este tipo. Ya en el año 2016 la UA pidió a los países que fuesen “cautelosos” a la hora de firmar acuerdos que faciliten el establecimiento de bases militares extranjeras. Esta inquietud se vuelve a destacar en la agenda de paz y seguridad de la organización en 2019.

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AFP/AFP - Mapa satélite que muestra las bases militares extranjeras en Yibuti

El Instituto de Estudios sobre Seguridad en África (ISS África), dentro del peligro de albergar múltiples bases extranjeras subraya la competencia entre los diferentes ejércitos, algo que puede dañar la seguridad regional. La organización señala, precisamente, “la rivalidad que se desarrolla entre Estados Unidos y China en Yibuti”.

ISS África acusa a las potencias extranjeras de usar el continente como una zona para desarrollar su competitividad. “En el caso de escalada, el país anfitrión y el continente africano serán el escenario del enfrentamiento, además de los receptores de la destrucción resultante”, añade.